Madame CJ Walker: «Une inspiration pour nous tous»

Madame CJ Walker: «Une inspiration pour nous tous»

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Octavia Spencer dans le rôle de Madame CJ Walker dans la nouvelle série NetflixCopyright de l’image
David Lee / Netflix

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Octavia Spencer joue dans une nouvelle émission Netflix sur la vie de Madame CJ Walker

Lorsque la journaliste américaine A’Lelia Bundles a publié son premier article sur son arrière-arrière-grand-mère, Madame CJ Walker en 1982, c’était dans la rubrique « femmes perdues » d’un magazine féminin.

Cela a marqué tout un comedown pour Mme Walker, qui a fondé une entreprise de soins capillaires qui a fait d’elle la première femme millionnaire autodidacte du pays – « la femme de couleur la plus riche du monde, la principale productrice et philanthrope de sa race », comme un journal l’a décrite quand elle décédé en 1919.

À ce jour, les produits de Madame CJ Walker peuvent être achetés dans les magasins – un héritage improbable pour une femme qui a travaillé dans la pauvreté pendant des décennies et dont les parents avaient été réduits en esclavage.

Mais « pendant de nombreuses années, Madame Walker n’était qu’une petite note de bas de page dans l’histoire. En tant que femme qui fabriquait des produits capillaires, elle était vraiment consignée à quelque chose de trivial », explique Mme Bundles, qui a publié la première biographie complète de Mme Walker, « On Her Own Ground « en 2001.

Maintenant, cependant, Mme Walker « passe un moment », comme l’a dit Mme Bundles dans un récent article de blog.

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La journaliste A’Lelia Bundles est l’arrière-arrière-arrière-petite-fille de Madame CJ Walker et son biographe

Son histoire se trouve dans quelque 200 livres, elle a été présentée dans plusieurs expositions récentes du musée, notamment au Simthsonian à Washington DC, et New York a nommé une rue en son honneur l’année dernière. En mars, Netflix a publié Self-made, une série en quatre parties mettant en vedette Octavia Spencer sur sa vie et son entreprise, inspirant une nouvelle campagne publicitaire – et la réédition de la biographie de Mme Bundles.

Pendant ce temps, sa marque a été relancée par Sundial Brands, filiale d’Unilever, connue pour ses produits capillaires SheaMoisture, qui a acheté les droits en 2013. La fondation lancée par le fondateur de Sundial, Richelieu Dennis, a également acheté son manoir de 34 chambres à New York, Villa Lewaro , avec l’intention de le transformer en un groupe de réflexion pour les femmes entrepreneures noires.

« Une grande partie de son histoire est malheureusement toujours d’actualité », explique Elle Johnson, l’une des scénaristes de la série Netflix, du buzz. « Quand je regarde sa vie et ce qu’elle a accompli, je ne peux pas m’empêcher d’être étonné. »

Née en Louisiane en 1867 sous le nom de Sarah Breedlove, Mme Walker était orpheline à sept ans et mère veuve à l’âge de 20 ans. Ses difficultés avec la perte de cheveux – un problème courant à l’époque en raison du lavage peu fréquent – l’ont inspirée à démarrer son entreprise, le Madam CJ Walker Manufacturing Co en 1906, qui a vendu un « traitement » qui comprenait un massage du cuir chevelu et une pommade spéciale.

En 1916, elle employait plus de 10000 agents et dirigeait un réseau d’écoles qui formaient les femmes à entrer dans l’industrie de la coiffure – l’une des rares façons en dehors du travail domestique que les femmes noires pouvaient gagner de l’argent à l’époque.

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Madame CJ Walker au volant en 1911

« J’ai eu peu ou pas d’opportunité quand j’ai commencé dans la vie … J’ai dû gagner ma vie et ma propre opportunité », a-t-elle raconté plus tard, selon la biographie de Mme Bundles. « Mais je l’ai fait. C’est pourquoi je veux dire à chaque femme noire présente, ne vous asseyez pas et n’attendez pas que les opportunités se présentent, mais vous devez vous lever et les saisir! »

En avance sur son temps

Mme Walker – qui s’est renommée après avoir épousé son troisième mari, avec la Madame ajoutée à des fins de marque – faisait partie d’une vague d’entrepreneurs noirs qui a émergé dans les décennies après l’esclavage pour répondre aux besoins d’une population noire largement ignorée par les entreprises blanches.

Cela comprenait d’autres femmes afro-américaines avec de grandes entreprises de soins capillaires, comme Annie Turnbo Malone, dont les produits ont été vendus par Mme Walker avant de développer sa propre formule. Leur rivalité – qui, selon Mme Bundles, est exagérée pour un effet dramatique – est un point central de la nouvelle série Netflix.

Mais Mme Walker – dont la vie a également inspiré un opéra de Duke Ellington – reste la plus connue. Cela témoigne en partie de son sens du marketing, notamment de sa volonté de marquer ses produits de sa propre image – un tarif standard à l’ère des influenceurs sociaux, mais une décision audacieuse lorsque les normes de beauté blanches régnaient sur la journée.

« Il y a tellement de choses que nous pensons avoir inventées ou sorties de la Harvard Business School et c’est quelque chose que cette femme faisait il y a 100 ans », explique Nicole Jefferson Asher, l’une des scénaristes de l’émission Netflix. « C’était son propre sens des affaires inné. »

Oratrice fréquente, Mme Walker s’est également exprimée sur des questions politiques comme le lynchage et a décrit la mission de son entreprise en termes d’autonomisation des femmes. Ses nécrologies l’ont reconnue pour sa philanthropie ainsi que ses richesses.

« Aujourd’hui, nous parlons beaucoup d’entrepreneuriat social et d’entreprises ayant un résultat net double ou triple, [maximising social and environmental good as well as profits]», déclare Tyrone Freeman, professeur d’études philanthropiques à l’Université de l’Indiana, dont le livre sur le travail caritatif de Mme Walker sortira cet automne.« Je vois Walker faire cela il y a 100 ans.

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Craig Barritt

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Unilever a relancé la marque Madam CJ Walker en 2013

Mme Asher dit que les réalisations de Mme Walker ont fait d’elle un « héros populaire » pour des générations de femmes noires – même si elle était souvent associée, à tort, à l’invention du peigne chaud, un fer à lisser.

Mais bien que son histoire de chiffons à la richesse semble faite pour les films, jusqu’à récemment, il était difficile d’amener Hollywood à acheter des histoires axées sur les étoiles noires, Mme Asher dit: «  Maintenant, à un moment où les clivages économiques des États-Unis s’élargissent, sont raciaux et les disparités entre les sexes sont à l’honneur, et le pouvoir exercé par l’élite des affaires du pays, à travers leurs entreprises et leur philanthropie, est sous examen, les questions soulevées par son histoire résonnent.

« C’est une histoire sur l’entreprenariat féminin et le rêve américain et plus particulièrement le rêve noir américain », dit-elle. « Plus nous en apprendrons sur l’histoire, sur cette période, nous aidera à traverser la période dans laquelle nous nous débattons actuellement. »

Mais l’histoire de Mme Walker est convaincante en elle-même, ajoute-t-elle. « L’exemple de cette résilience et de cette détermination et ambition devrait vraiment être une inspiration pour nous tous. »

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